Cómo los gusanos atrapan a sus anfitriones




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Acanthocephala es un filo de gusanos parásitos que se reproducen en los intestinos de varios animales, incluidos los peces. Sin embargo, solo ciertas especies de peces son adecuadas como huéspedes. Un estudio de la Universidad de Bonn muestra cómo los parásitos logran infectar preferentemente a estos peces. Los resultados se publicarán en la revista Behavior, pero ya están disponibles en línea.

     El gusano parásito Pomphorhynchus laevis no tiene una vida fácil: para reproducirse, el parásito debe esperar primero que sus huevos sean comidos por un camarón de agua dulce. Las larvas que eclosionan de los huevos necesitan un cambio de escenario: solo pueden convertirse en gusanos adultos si son tragadas por un pez. Sin embargo, no todas las especies de peces son adecuadas como huésped final. Algunas especies tienen mecanismos de defensa que matan al parásito antes de que pueda aparearse y liberar nuevos huevos en el agua a través del intestino del pez.

     Para mejorar sus posibilidades de reproducción, los gusanos han desarrollado varias estrategias sofisticadas en el curso de la evolución. “Por ejemplo, los camarones infectados con parásitos cambian su comportamiento”, explica el autor. “Ya no evitan ciertas especies de peces y, por lo tanto, se los comen con más frecuencia”. Además, parece que los camarones de color beige-parduzco apenas se destacan de su entorno. Y los camarones infectados muestran un color naranja brillante. Por lo tanto, atraen más la atención de sus predadores y “es posible que el color naranja atraiga especialmente a aquellos peces que son especialmente adecuados para la reproducción posterior del parásito”. Así, los camarones con una marca naranja terminan más frecuentemente en el estómago de los espinosos huéspedes que les permiten su reproducción.

     Los biólogos marcaron a los camarones con un punto naranja para simular la infestación de larvas. Luego probaron con qué frecuencia los camarones en cuestión fueron comidos por diferentes peces en comparación con las especies sin marcar. De hecho, la marca aumentó el riesgo de ser comido, pero solo por algunos tipos de peces: las barbillas y espinosos estaban particularmente interesados en los camarones marcados de agua dulce.

     En otro experimento, los investigadores alimentaron a sus peces exclusivamente con camarones infestados de larvas. “Pudimos demostrar que esta dieta a menudo provocaba infección en barbillas y espinosos, pero muy raramente en la trucha marrón”. Evidentemente, su color llamativo asegura que las larvas terminen principalmente en el estómago de los huéspedes finales adecuados.

     El estudio también muestra que el color llamativo de las larvas no está exento de desventajas. Los científicos utilizaron una población diferente de espinosos en sus experimentos.

     A diferencia de sus contrapartes, este grupo evitó los camarones marcados: en el curso de la evolución, pueden haber aprendido a interpretar el color naranja como una señal de advertencia de “camarón infectado”.

 

B I B L I O G R A F Í A

 

Thünken T et al (2019). Parasite-induced colour alteration of intermediate hostsincreases ingestion by suitable final host species. Behaviour. DOI: 10.1163/1568539X-0000356.

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